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Le forum romain apparaît comme le témoin de la naissance de Rome: il fut successivement marécage, cimetière, lieu habité et espace public.

Sa situation entre les collines du Palatin et du Capitole en font le centre historique de Rome. Les quatre portes antiques, aujourd’hui disparues, qui le bordaient (la porte de Janus, la porte Romaine, la porte d’Horace et la Porta Pandana) faisaient partie du rite de la fondation de la ville et délimitaient l’enceinte sacrée, le pomoerium. Elles étaient reliées d’est en ouest par le decumanus (qui devint la Via Sacra) et du nord au sud par le cardo, l’antique via Argiletum. Au centre se trouvait le mundus, une fosse circulaire destinée aux offrandes aux divinités terrestres et qui définissait un axe vertical équilibrant les axes horizontaux et orthogonaux du cardo et du decumanus. Ainsi, c’est le forum, et non le Palatin (comme le veut le mythe fondateur) qui était le pomoerium.

A l’origine, ce n’était qu’un vaste marécage qui fut utilisé pendant plusieurs siècles (du Xe au VIIe siècles av. J.-C.) comme nécropole. Au VIe siècle av. J.-C., il fut asséché par le roi étrusque Tarquin l’Ancien grâce à la construction de la Cloaca Maxima, un grand égout collecteur qui traversait le forum et se déversait dans le Tibre.

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Une fois le sol aménagé en terre battue, puis empierré, le forum prit le rôle de centre urbain autour duquel s’articulait toute la vie politique, religieuse, sociale et économique. Au départ, il fut utilisé par les marchands qui construisirent des boutiques et organisaient des marchés. Avec le temps, il fut bordé de temples, dont les vestiges des plus importants nous restent. Le petit temple de Vesta du VIIe siècle av. J.-C., dont les six colonnes restantes nous laissent imaginer le charme, abritait le feu sacré de la cité. Le temple de Saturne du Ve siècle av. J.-C., avec ses huit majestueuses colonnes qui s’élèvent au pied du Capitole, abritait le trésor public. Le temple de Castor et Pollux de la même période, dont il ne reste que trois colonnes au pied du Palatin, fut édifié pour honorer la victoire en 496 av. J.-C. des Romains contre les Latins dans la bataille du lac Régille. Le temple de Vespasien du Ier siècle de notre ère, dont les trois splendides colonnes corinthiennes servirent de modèle aux architectes de la Renaissance, fut dédié à l’empereur divinisé Vespasien par ses fils Titus et Domitien. Certains temples ont complètement disparu ou furent presque rasés, comme les temples de Janus, de César et de la Concorde.

Forum from Palatine - Author: Longbow4u

Le forum était délimité par trois imposants bâtiments civils: le Tabularium, siège des archives de la cité, la basilique Julienne, siège des tribunaux civils, et la basilique Emilienne, centre commercial et financier. Le quatrième côté était fermé par le temple de César.

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Deux bâtiments à fonction politique se trouvaient près de la basilique Emilienne: la Curie, siège du Sénat romain, qui donnait sur le Comitium, la place circulaire où l’on rendait la justice et où le peuple se rassemblait pour voter les lois et élire les magistrats; et les Rostres, la tribune aux harangues d’où les magistrats et les orateurs s’adressaient à la foule.

Forum -Author: Longbow4u

Le forum était aussi la « vitrine » de la grandeur et des victoires romaines. Traversé par la Via Sacra, l’avenue triomphale qu’empruntaient les empereurs au retour de leur campagne militaire pour arriver au Capitole, il était parsemé d’arcs de triomphe et de colonnes commémoratives. L’arc de Septimius Severus, construit au IIIe siècle après J.-C. sous le Capitole, est magnifiquement préservé grâce aux sédiments accumulés par les inondations successives qui ensevelirent sa base, comme nous pouvons le voir sur les peintures du XVIIIe siècle de Canaletto. Par ailleurs, il fut incorporé dans la structure d’une église chrétienne et, après la démolition de l’église, resta dans la patrimoine de l’Eglise qui empêcha sa démolition. A l’autre bout du forum, sous le Palatin, l’Arc de Titus fut intégré au Moyen Age dans la structure d’une forteresse et modifié pour accueillir une chambre dans la partie supérieur. Les dommages provoquèrent son effondrement en 1822 et il fut reconstruit par l’architecte Giuseppe Valadier qui reconstitua une grande partie de la partie supérieure et la moitié externe des deux piliers en travertin. La frise et l’inscription furent donc préservées seulement du côté vers le Colisée. La colonne Phocas construite au début du VIIe siècle pour soutenir la statue de l’empereur byzantin Phocas est le dernier monument sur le forum.

A noter que c’est au centre du forum que se trouvait la colonne du Milliarium aureum (milliaire d’or) qui marquait l’origine de toutes les routes de l’Empire, ainsi que les distances entre Rome et les principales villes.

MiliariumAureum - Author: MM

Le forum devint trop petit au Ier siècle av. J.-C. et les empereurs construisirent les Forums impériaux pour créer d’autres centres de rassemblement et de commerce. Plusieurs incendies endommagèrent le forum dans les premiers siècles de notre ère. Malgré les restaurations effectuées, il fut progressivement laissé à l’abandon à partir du VIIe siècle et, au Moyen Age, la plupart des monuments étaient ensevelis sous terre. Pendant la Renaissance, des fouilles furent entreprises, mais alors que les artistes s’inspirèrent des monuments pour leurs créations, les papes utilisèrent le forum comme carrière pour la construction de leurs palais. Beaucoup de monuments furent ainsi irrémédiablement perdus.

Ce sont les archéologues français qui suivirent les troupes napoléoniennes au début du XIXe siècle qui commencèrent l’excavation des monuments et, depuis le début du XXe siècle, le forum fait continûment l’objet de fouilles et de restaurations.

Roma - Author: NordNordWest

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