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Un des romans de Marguerite Duras porte un titre évocateur: Les petits chevaux de Tarquinia. J’aurais aimé que quelqu’un écrive un livre sur les petits chevaux d’Avelengo. Ils s’appellent les Haflingers, du nom de ce village en allemand (Hafling), mais les Italiens leur donnent un nom beaucoup plus charmant: les Avelignese. Cette race élégante se caractérise par une robe fauve allant de l’or clair à l’alezan brûlé, avec des crins blonds, longs et fins, abondants et très soyeux. Ces jolies créatures, que l’on dirait sorties d’un conte merveilleux, égayent les paysages sévères du Haut-Adige par leurs allures larges et amples, leurs nobles traits hérités d’un de leurs ancêtres, le cheval arabe, et leur longue crinière flottant au vent.

L’origine de la race remonte à 1874, l’année de naissance du poulain Folie. Son père était un descendant du célèbre étalon arabe, El Bedavi, et sa mère était une jument raffinée du Tyrol. Folie fut examiné par l’empereur François-Joseph Ier d’Autriche qui le déclara étalon fondateur. Au début du XXe siècle, des programmes pour l’élevage de la race furent mis en place, mais ils durent être interrompus lors des deux guerres mondiales. A partir des années 1950, les Avelignese connurent un succès immense et la race est actuellement représentée sur les cinq continents.

Ces chevaux sont assez petits: ils mesurent entre 1,38 m et 1,49 m au garrot, ce qui fait que certains pays les enregistrent parmi les poneys (moins de 1,49 m au garrot), alors que d’autres parmi les chevaux, à cause de leur morphologie. Ce sont des animaux robustes, élevés pour être des chevaux de bât, mais grâce à leur tempérament docile et affectueux, ainsi qu’à leur souplesse, ils sont de plus en plus utilisés dans les attelages légers et sont souvent montés en équitation de loisir.

Le 7 avril 1896 se tint la première course d’Avelignese à Merano. Depuis, l’événement est répété chaque lundi de Pâques. Il est précédé par un cortège folklorique où les petits chevaux défilent avec des participants habillés en costume traditionnel.

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