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Antonio Pacinotti est né en 1841 à Pise. Il fit ses études à l’Institut archiépiscopal Santa Caterina, puis s’engagea comme sergent volontaire pendant la campagne d’Italie de 1859 où il prit part à la bataille de Solferino. A son retour à la vie civile, il passa son diplôme de mathématiques à l’université de Pise, puis en 1862, il devint l’assistant de l’astrologue Giovanni Battista Donati. En 1864, il fut nommé professeur à l’institut technique de Bologne; à partir de1873, il enseigna la physique à l’université de Cagliari et en 1881, il revint à Pise pour succéder à son père à la chaire de physique et technologie de l’université. En 1883, il devint membre de l’Accademia dei Lincei; en 1888, il rejoignit l’Accademia dei XL et en 1905, il fut nommé sénateur d’Italie.

Entre 1859 et 1865, il s’intéressa à l’électricité, en particulier à la mesure de celle-ci, et il construisit le prototype d’un générateur électrique constitué d’un anneau d’acier entouré d’un fil de cuivre qui produidait un courant continu plus régulier qu’auparavant et qui pouvait être utilisé dans un moteur automobile. Son invention, connue sous le nom d’Anneau de Pacinotti, est considérée comme la première dynamo. Malheureusement, lorsqu’il publia ses résultats, il négligea de faire breveter son prototype et un électricien belge, Zénobe Gramme, apportant un certain nombre d’améliorations à l’invention de Pacinotti, construisit une dynamo dont il demanda le brevet. La paternité de l’invention ne sera reconnue à Antonio Pacinotti qu’un an avant sa mort, en 1911, à Paris où il fut accueilli et décoré par ses pairs.

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